WASHINGTON-El número de estadounidenses que solicitaron beneficios por seguro de desempleo bajó la semana pasada a 340.000 ajustados por la estacionalidad, rebajando el promedio mensual a su menor nivel en cinco años. El gobierno anunciará el viernes el crecimiento laboral en febrero.

El Departamento de Trabajo dijo que las solicitudes bajaron en 7.000 en la semana concluida el 2 de marzo. Fue la cifra más baja en cinco años alcanzada en enero. Y el promedio de cuatro semanas, que elimina las fluctuaciones, bajó en 7.000 a 348.750, la menor cifra desde marzo del 2008, a los pocos meses de comenzar la recesión.

Las solicitudes semanales son un indicio de los despidos laborales. Cuando caen indica que las empresas han frenado sus despidos, con la posibilidad de nuevas contrataciones.

Los economistas pronosticaron que el desempleo aumentará en febrero en 152.000 personas y que el paro descenderá al 7,8% del 7,9%.

Por otra parte, la productividad laboral se contrajo en los últimos tres meses del 2012.

El Departamento del Trabajo anunció el jueves que la productividad se contrajo a un ritmo anual del 1,9% en ese trimestre, parecido al pronóstico del mes pasado del 2% y un aumento del 3,1% en el tercer trimestre.

La productividad es la cantidad de bienes y servicios producidos por hora de trabajo.

La caída es un reflejo de la débil expansión económica del 0,1% anual en el cuarto trimestre, debido principalmente a factores temporales.

Además, el déficit commercial estadounidense aumentó en enero, debido al gran aumento de las importaciones de crudo y una caída de las exportaciones.

El Departamento de Comercio dijo el jueves que el déficit aumentó a 44.400 millones de dólares. Un incremento del 16,5% en diciembre. Las exportaciones bajaron un 1,2% a 184.500 millones debido principalmente a la crisis en Europa. China y Brasil. Las importaciones crecieron un 1,8% a 228.900 millones de dólares, y las de crudo un 12,3%.